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Il y a 100 ans, les Américains parlaient des catholiques comme ils parlent des musulmans aujourd’hui.

il y a environ un siècle, des millions d’Américains craignaient que les membres d’un groupe religieux n’amassent un arsenal d’armes en vue d’une prise de contrôle secrète et planifiée des États-Unis.

Le groupe religieux redouté n’était pas musulman. C’était, comme l’a écrit Matt Pearce, journaliste du Los Angeles Times, dans un grand article en 2015, Catholiques :

La haine était devenue une grande affaire dans le sud-ouest du Missouri, et son nom était Menace, un journal hebdomadaire anti-catholique dont les manchettes criaient aux lecteurs de tout le pays au sujet des prêtres prédateurs, des femmes réduites en esclavage dans les couvents et d’un dangereux complot catholique romain pour s’emparer de l’Amérique…….

Le scepticisme profond et répandu des catholiques en Amérique est un faible souvenir dans le monde d’aujourd’hui après le 11 septembre. Mais alors que certains politiciens conservateurs réclament des limites à l’immigration musulmane et se demandent si les musulmans sont plus fidèles au droit islamique qu’au droit américain, l’histoire du journal d’Aurora est un rappel d’une longue histoire d’intolérance religieuse américaine.

Aujourd’hui, on réclame une surveillance fédérale des mosquées au nom de la prévention des attentats terroristes ; il y a un siècle, ce sont les lois des États qui permettaient la fouille sans mandat des couvents et des églises à la recherche de femmes supposées piégées et de caches secrètes d’armes catholiques.

Cela peut sembler absurde aujourd’hui, mais il y avait une réelle crainte parmi les protestants américains de l’époque que les catholiques envisageaient de s’emparer du pays. Comme Pearce l’a rapporté, les craintes ont conduit à de graves violences : La foule de Lynch a tué des Italiens catholiques, les incendiaires ont incendié des églises catholiques et il y a eu des émeutes anti-catholiques. C’est un sentiment similaire à l’islamophobie d’aujourd’hui qui a conduit de nombreux Américains à demander la fermeture des mosquées, forçant les musulmans à s’inscrire dans une base de données nationale et même à interdire l’islam.

Le but de la comparaison n’est pas de dire que les États-Unis font face aux mêmes problèmes aujourd’hui qu’il y a un siècle, ou que la discrimination envers les catholiques de cette époque et les musulmans d’aujourd’hui est exactement la même. Mais lorsqu’on regarde l’histoire des États-Unis, il est facile de voir une tendance à la xénophobie et aux craintes des étrangers.

En réponse aux attaques terroristes dans le monde entier, une grande partie de la conversation s’est concentrée sur les réfugiés et l’immigration. Cette conversation a été teintée de xénophobie à l’égard des musulmans, le président Donald Trump ayant une fois appelé à interdire l’entrée des musulmans aux États-Unis et à interdire les voyageurs en provenance de sept pays à majorité musulmane.

Mais ce genre de rhétorique n’est pas nouveau aux États-Unis. Comme l’a constaté le Pew Research Center, les Américains se sont généralement opposés à l’accueil de réfugiés alors même qu’ils traversaient des crises odieuses et bien connues. On rapporte que les États-Unis ont même rejeté certains réfugiés juifs fuyant l’Allemagne nazie.

La xénophobie a également alimenté d’autres politiques. À la fin du 19e siècle, les États-Unis ont adopté la Chinese Exclusion Act pour arrêter le flux de travailleurs chinois vers les États-Unis. Pendant la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis ont placé des Américains japonais dans des camps d’internement après que le pays ait déclaré la guerre au Japon. Tout au long de la guerre contre la drogue, les législateurs ont régulièrement puisé dans des sentiments xénophobes pour interdire certaines drogues – comme lorsque San Francisco a interdit le tabagisme de l’opium qui était perçu comme populaire parmi les immigrants chinois, et lorsque les prohibitionnistes se sont opposés à la marijuana en semant la peur quant à son utilisation parmi les immigrants mexicains.

Tout au long de ces périodes et de ces politiques, le public et les législateurs ont cité de véritables intérêts politiques : la sécurité nationale, le maintien de la compétitivité des travailleurs américains sur le marché du travail et la prévention de l’abus de drogues. Mais ces positions politiques sous-jacentes étaient des signes évidents que les Américains avaient tout simplement peur des étrangers qui n’étaient pas comme eux.

Dans l’ensemble, les Américains ont tendance à reconnaître la xénophobie sous-jacente aujourd’hui, et que les politiques qu’elle a produites étaient erronées, bigotes et autodestructrices.

Alors que l’islamophobie renaît aux États-Unis, il vaut la peine de revenir sur ces moments de l’histoire américaine – et de se demander si les mêmes erreurs se reproduisent.